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硅谷面临创新困境

硅谷面临创新困境

作者:
王婷
来源:
《21世纪商业评论》
2014/07/01 00:00
2008年,曾建立过几个硅谷公司的思科前首席技术官朱迪.埃斯特林(Judy Estrin)在其新书《弥合创新缺口》(Closing the Innovation Gap)中认为,硅谷正遭遇严重的创新挑战,这种情形会延伸到整个国家。她发现,由于从学术界到政府到风险投资的部门都不愿承担风险,创新氛围正在大大被扼杀。
 
埃斯特林将硅谷的创新危机追溯至科技泡沫发生时。她认为,从那时起,企业家和风险投资家们就开始专注于开创公司,然后转手就卖了它们,而不是以长远眼光建立一个成功的公司。从1998年起,硅谷就进入了一个追求金钱和短期回报的时期。同时,她还提到,之所以会出现这一问题的部分原因是,思科和一些高速发展的大公司开始收购创新的技术而不是在国内开发新思想,企业家们成立公司的目的是为了出售给大型科技公司,而风险投资家对此也十分热衷。
 
因此,在埃斯特林看来,如果企业家们不致力于持续研发一些颠覆性的技术,风险投资家们不具有更多的胆识,再过十年,硅谷就真的要陷入困境了。她将硅谷类比为一棵外表强壮的树,但它的根已经腐烂了。
 
实际上,关于硅谷是否丧失了“魔力”、“硅谷在哪里”的讨论一直未曾停止,不少商业杂志以及关心这个话题的个人在博客里也都屡次谈论到了这个问题。不管答案是肯定还是否定(认为硅谷失去了创新能力或否),都说明这个问题确实存在,并已经引起了相当大的关注。2009年初,《商业周刊》又发布了一篇长文专门探讨硅谷创新问题的根源。
 
《商业周刊》的文章《硅谷创新怎么了?》(Whatever Happened to Silicon Valley Innovation?)认为,长期以来,创造性破坏都是硅谷的一个长处,但现在,硅谷虽然表面上繁荣,但实际上,短视和强调规避风险的意识已经窒息了它作为技术中心的创新精神。
 
首先的一个因素是,风险投资的态度发生了转变。他们从上世纪90年代就开始回避大而有风险的赌注。风险投资的态度发生变化有很多原因,包括难以将高科技公司公开出售并在交易日赚取高昂的利润。其结果是,与过去相比,风险投资将更少的钱投入高科技创业公司,而更多是投资于那些投资费用较低、风险较小的交易,其中包括社会化网络创业公司,比如Facebook、Twitter、Yelp和Digg等。
 
其次,一些新的创业公司,多是被称为Web2.0的公司,它们虽然创造了令人兴奋的社会新变化,人们可以通过这些新技术进行信息分享和娱乐活动,但硅谷的一些守旧派和谨慎派却认为,这些公司并不能促进企业和国家的生产力大幅度提高,它们的创新多是一些改进性的创新,而非颠覆性的创新。人们很难想象这些技术有多少是基础性技术,能改变企业的经营方式或经济运作的方式。
 
同时,很多硅谷公司还有一个问题,就是太过短视,重于思考退出战略且缺乏雄心。安迪.格鲁夫认为,这也许是最危险的一点。很多公司开始成立时就计划出售给出价最高者,而不是试图建立公司的长期战略。相反,他强调,英特尔就从来没有退出战略。
 
如果说风险投资和创业公司只是一个原因,那么削减研究经费则是另一个影响硅谷创新基因的重要因素。自从上世纪90年代以来,用于资助先进的计算机科学和电子工程研究的联邦基金已经大幅下挫。大型科技公司也越来越不重视基础研究,而是倾向于能更快获得回报的开发工作。虽然在过去40年内,硅谷都是世界上最富有创造力的信息技术创新实验室,但是朱迪.埃斯特林、安迪.格鲁夫等人都提醒人们,硅谷甚至整个美国正在陷入创新危机。这将对美国未来的劳动生产率、就业增长和国家竞争力产生负面影响。这些问题已经存在了很多年,只是还未扩大到导致整个经济衰退的地步。
 
目前虽然一些具有颠覆性技术潜力的创新在硅谷仍然存在,比如IBM的Almaden研究中心就曾诞生过很多真正具有突破性意义的技术;IBM科学家曾发明了改变世界的机器——磁盘驱动器,至今仍在发挥活力。但许多最具颠覆性的技术诞生在这些大公司也有一个问题,正如克里斯坦森所说,这些公司通常是在销售他们的既得利益产品,往往不愿真正全面启动新技术,打破现有的业务架构。还比如微软公司,这个已有30多年发展史的公司最初也是一个复制、包装和改进性的技术发明者。上世纪90年代中期被网景公司、最近几年被Google公司刺激后,微软已经迫使它重塑自己以及它的软件。目前,该公司已经在计算机科学研究方面投入了重金,而且拥有分布在全世界的有1000名博士的实验室——其中一个就在硅谷。但这并不意味着前沿的创新技术诞生于微软就一定会产生破坏性的应用,会被迅速重金投入、进行推广。
 
更重要的一点是,让美国感到危险的是,这些颠覆性的技术进步可能更多会来自海外。根本性的创新正在越来越多地发生在美国以外的地区,比如欧洲、亚洲的一些国家。欧洲和亚洲继续领导着移动通信的未来,其中日本所凸显的是在显示和纳米方面的技术实力,而中国和印度则在计算机科学基础研究和软件领域变得愈发强大。因此,美国所遇到的挑战是,中国和印度正在以指数方式发展,美国的发展曲线却在变平,所以似乎美国已经落后了。
 
因此,通过研究者们对硅谷创新问题的调研可以得出结论:突破性创新正在为少数硅谷公司掌握,比如IBM和英特尔将继续产生重要的芯片研发进展,微软和谷歌将互相竞赛推出更加尖端的网络技术,而苹果公司则有可能生产更多的优势产品,但除非企业家和风险投资家将重点放在更宏大的高科技项目上,并耗费更多时间和金钱来培育它们,否则这些高科技产业将很难对国家经济产生重大的贡献。
 
现在正处于经济衰退期,实际上,这正是一个鼓励人们突破观念、大胆革新的时期,也是硅谷不得不采取行动的时候了。

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